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2017-10-30
液體切片-全新的早期腫瘤篩檢方式

大家都害怕罹患癌症,所以每年都去做健康檢查,即使不幸診斷出罹患癌症,至少可以早期發現早期治療。對醫生來說,目前早期診斷癌症的標準方法仍然是以電腦斷層掃描為基礎的各種影像學檢查,然而,即使醫學技術經過數十年的發展與進步,臨床上能夠被影像學偵測到的最小腫瘤組織,大約是直徑一公分,經科學家計算,一公分大小的腫瘤中竟有多達10億個癌細胞。因此,所有人都需要能夠更早期發現癌細胞的健康檢查。

癌細胞是從正常細胞發生基因突變之後形成的,這一個發生突變的癌細胞不斷地複製生長,一段時間之後才成為有10億個癌細胞的腫瘤組織。如果把出現癌化現象的單一個癌細胞算作第一階段,而影像學可以檢查到的一公分腫瘤當作第三階段;那麼位於中間的第二階段,就是已經出現在我們身體中卻不是臨床上能偵測得到的癌症,可以用「亞臨床癌症 (subclinical cancer)」來稱呼。也就是說,癌細胞在發展的第二階段中已經出現在我們身體裡面,只不過目前的影像學儀器還無法偵測得到而已。等到有一天細胞繁殖到了一定程度後,就會大到變成臨床上可被診斷出來的癌症。

在癌細胞發展的亞臨床階段,人體的免疫系統會發現並攻擊殺死癌細胞。雖然大多數癌細胞在免疫系統攻擊後會死亡,但是會有少部分癌細胞存活下來,繼續生長複製。這些熬過第一次免疫系統攻擊的癌細胞還會受到第二次的攻擊,而同樣地,會有少數癌細胞再次存活下來。每一次免疫系統的攻擊都會消滅許多癌細胞,也會產生更頑強的癌細胞族群。如 此,癌細胞的生長過程中,一波又一波的受到攻擊,也一次又一次的更加頑強。終於突破免疫系統的箝制,長出一顆在臨床上可被偵測得到的腫瘤。

在這個亞臨床階段過程中,因為我們體內的癌細胞不斷地受到免疫系統的攻擊而死亡,這些破損的癌細胞和轉移中的癌細胞,有一部份會進入血液中。如今的科技已經進步到可以偵測血液中這些癌細胞和它的DNA,就是所謂的「液體切片」(Liquid Biopsy)檢查技術。利用這個技術,我們就可以在臨床上尚未能診斷出癌症前,偵測到癌症的存在。換句話說,我們可以比傳統臨床更早診斷出癌症的發生。

一旦偵測到亞臨床階段的癌症,我們可以做的就是加強人體的免疫功能。在免疫力和癌細胞之間的拉鋸戰中,拉前者一把,來摧毁癌細胞。這樣我們就有機會在彼消我漲的情況下,達到預防癌症的目的。重要的是,我們還可以利用這個評估系統,來了解所使用的方法是否有效。這將是未來對癌症預防的最新策略。

 

作者:鄭文軒

瑞康基因生技有限公司總經理,社團法人台灣分子醫學會會員。深耕基因醫學檢驗領域逾十年,曾任職馬偕醫院醫檢師,林口長庚醫院專業醫檢師,定勢生醫科技股份有限公司副總經理。

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