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2017-10-31
預防癌症的次世代健檢
一般而言,在臨床上能夠被影像學偵測到的癌症,大概是直徑一公分左右。科學家曾經計算過,在這一公分大小的腫瘤中大約有10億個癌細胞。而這些癌細胞是從一個正常的細胞發生突變後造成的。

正常細胞因為某種原因,出現基因突變而造成癌化現象。這個癌化的細胞不斷地生長、複製而產生一個臨床上能夠被偵測到的腫瘤。如果我們把這出現癌化現象的單一個細胞算作第一階段,而臨床上可被偵測到的腫瘤當作第三階段;那麼位於中間的第二階段,就是出現在我們身體中卻不是臨床上能偵測得到的癌症。我們可以用「亞臨床癌症 (subclinical cancer)」來稱呼它。也就是說,癌細胞在發展的第二階段中已經出現在我們身體裡面,只不過目前的影像學儀器還沒有能偵測得到而已。等到有一天細胞繁殖到了一定程度後,就會大到變成臨床上可被診斷出來的癌症。

可怕的是癌細胞具有轉移的能力。因此,在臨床上冒出一顆可被偵測到的腫瘤之前,癌細胞已經擴散到身體其他地方去了。只不過這些轉移出去的癌細胞所聚集而成的體積太小,而不容易被偵測出來。 

在癌細胞發展的亞臨床階段,人體的免疫系統會去攻擊癌細胞,因為癌細胞的表面有新的抗原出現。雖然大多數受到免疫攻擊的癌細胞會死亡,但是少部分癌細胞會存活下來,再繼續複製它們自己。這些新一代較為頑強的癌細胞還是會受到免疫系統的攻擊。但同樣地,還是會有少數細胞存活下來,再度產生更加頑強的癌細胞族群。如此,癌細胞的生長過程中,一波又一波的受到攻擊,也一次又一次的更加頑強。終於突破免疫系統的箝制,長出一顆在臨床上可被偵測得到的腫瘤。

我們可以瞭解,在這個亞臨床階段過程中,癌細胞在我們體內不斷地受到免疫力的攻擊而死亡。這些破損的癌細胞和轉移中的癌細胞,有一部份會進入血液中。現在我們的科技已經進步到可以偵測血中這些細胞和它的DNA。利用這個技術,我們就可以在臨床上尚未能診斷出癌症前,偵測到癌症的存在。換句話說,我們可以比傳統臨床更早診斷出癌症的發生。

一旦偵測到亞臨床階段的癌症,我們可以做的就是加強人體的免疫功能。在免疫力和癌細胞之間的拉鋸戰中,拉前者一把,來摧毁癌細胞。這樣我們就有機會在彼消我漲的情況下,達到預防癌症的目的。重要的是,我們還可以利用這個評估系統,來了解所使用的方法是否有效。這就是「次世代健檢」對癌症預防的策略。

 

作者:鄭文軒

瑞康基因生技有限公司總經理,社團法人台灣分子醫學會會員。深耕基因醫學檢驗領域逾十年,曾任職馬偕醫院醫檢師,林口長庚醫院專業醫檢師,定勢生醫科技股份有限公司副總經理。

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